Читать онлайн Идеальная невеста, автора - Лоуренс Стефани, Раздел - Глава 21 в женской библиотеке Мир Женщины. Кроме возможности читать онлайн в библиотеке также можно скачать любовный роман - Идеальная невеста - Лоуренс Стефани бесплатно.
Любовные романы и книги по Автору
А Б В Г Д Ж З И К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Э Ю Я
Любовные романы и книги по Темам

загрузка...
Поиск любовного романа

По названию По автору По названию и автору
Рейтинг: 8.87 (Голосов: 23)
Оцените роман:
баллов
Оставить комментарий

Правообладателям | Топ-100 любовных романов

Идеальная невеста - Лоуренс Стефани - Читать любовный роман онлайн в женской библиотеке LadyLib.Net
Идеальная невеста - Лоуренс Стефани - Скачать любовный роман в женской библиотеке LadyLib.Net

Лоуренс Стефани

Идеальная невеста

Читать онлайн


Предыдущая страницаСледующая страница

Глава 21

Наутро Майкл вышел из дома, впервые за много недель чувствуя, будто не блуждает в тумане, а нежится под солнцем. Словно все вредные испарения унесло ветром и он наконец может видеть ясно.
Кэро – вот самое важное для него. И разве не разумно и не правильно посвятить всего себя ей и ее защите? Отбросить все заботы и проблемы и целиком сосредоточиться на ней. Ибо она – ключ к будущему.
Он оставил ее, спящую и теплую, в полной безопасности дома своего деда и снова объехал клубы. Но никто ничего не знал.
Пообедав в «Брукс» с Джсймисоном, все еще расстроенным не столько странным взломом архива, сколько полным отсутствием разумных причин, Майкл отправился на Гроувенор-сквер, в полной уверенности, что ничего важного не упустил.
Девил назначил ему встречу в три часа. Габриэль обнаружил что-то подозрительное в списке наследников, которых по его просьбе проверял Люцифер. Встреча была весьма своевременна: Майкл мог доложить о своих успехах или их отсутствии, а у Девила могут появиться новости о Фердинанде и его делишках.
Уэбстер, дворецкий Девила, открыл дверь. Майкл предположил, что Онории не доложили о встрече. Глубоко укоренившиеся предрассудки зятя не позволяли вовлекать жену в любую потенциально опасную игру. Отныне Майкл был полностью с этим согласен, разделяя те же предрассудки, не говоря уже о подобных реакциях и эмоциях, добычей которых он никогда не думал пасть. Думая о Кэро и обо всех чувствах, которые она в нем пробудила, Майкл дивился, как мог быть так слеп.
Девил и Люцифер ждали в кабинете. Едва Майкл уселся в одно из четырех кресел, расставленных вокруг холодного камина, вошел Габриэль. Пока он устраивался в последнем кресле, Майкл оглядел знакомые лица. За проведенные в их обществе годы он искренне полюбил этих гордых людей. Со дня свадьбы Девила с Онорией они обращались с ним как с близким родственником, и он привык отвечать тем же. В неписаном кодексе Кинстеров главным правилом было помогать друг другу. И даже для него не казалось странным, что они отложили все свои дела и тратили немало времени и усилий, чтобы заняться его собственными.
– Сначала выслушаем Майкла, – предложил Габриэль. Майкл поморщился. Его отчет занял несколько минут. Что рассказывать, если ничего не известно?!
– Лепонт ушел на дно, – объявил Девил. – Слиго уверен, что он нанял кого-то следить за министерством иностранных дел, но сам достаточно осторожен, чтобы загребать жар чужими руками и работать через посредников. Однако трудно сказать, где он был в ночь взлома. Он мог провести ее в своем посольстве, а мог и отсутствовать.
– Если он искал какие-то опасные для португальцев бумаги, скорее всего не хотел, чтобы кто-то их читал, – заметил Майкл. – Еще в случае с Сатклиф-Хаус он мог бы попросить наемников принести все найденное, украсть весь архив…
Девил кивнул:
– Да, ему нужно было все прочитать. И возможно, так и было. И повторилось в министерстве иностранных дел, но его отсутствие в посольстве той ночью вряд ли можно расценить как доказательство преступления.
Остальные мрачно кивнули. Взгляды присутствующих тут же устремились на Габриэля.
– Понятия не имею, значит это что-то или нет, но мне определенно показалось странным. Я проверил список всех девяти наследников, и всем причитаются ценные вещи. Антикварные. Из тех, что Камден собирал последние десять лет. Повторяю, все это очень дорогие вещи. Восемь экземпляров перешли к людям, которых Камден знал еще с первых лет дипломатической службы. Старые и верные друзья.
– Да, и признанные коллекционеры, – добавил Люцифер. – И все вещи прекрасно вписываются в их коллекции. Судя по тому, что я видел на Халф-Мун-стрит, передача наследства не оставила дыр в собрании Камдена, который с самого начала предназначал его для подарков. Неудивительно, что они по завещанию отходят его приятелям.
– Далее, – продолжал Габриэль, – я под шумок порасспросил кое-кого и выяснил, что никто из этих восьмерых не нуждается в деньгах и не имеет репутации тех, кого я называю нечестными коллекционерами.
– Значит, насчет них можно не беспокоиться, – заключил Майкл. – Как насчет девятого?
– А вот с ним интереснее, – оживился Габриэль. – Правда, сначала я этого не понял. Девятый предмет обозначен как письменный прибор в стиле Людовика XIV, из мрамора с позолотой, инкрустированный драгоценными камнями.
– Однако, – подхватил Люцифер, – оказалось, что прибор не просто создан во времена Людовика XIV, он принадлежал Людовику XIV. И стоит не такого уж маленького состояния.
– И кому же он предназначался? – спросил Девил. Габриэль пожал плечами.
– Наследник поименован как Т.М.К. Данверз.
– Брекенридж? – воскликнул Майкл. – Он тоже коллекционер.
– Нет, – мрачно бросил Люцифер. – И никогда им не числился.
– Но ты знаешь о нем, – подхватил Габриэль. – Я все проверил, но не нашел ни малейшей связи между Камденом Сатклифом и Брекенриджем, если не считать того, что они почему-то были близко знакомы.
– Мало того, Кэро утверждает, что они знают друг друга тридцать лет, всю жизнь Брекенриджа, – хмуро проворчал Майкл. – Она даже дала ему читать письма Камдена, объяснив, что в них искать. Настолько велико ее доверие.
Судя по сдвинутым бровям и приглушенным проклятиям, остальные тоже считали, что Кэро просто не имеет права доверять такому человеку, как Брекснридж.
– А она объяснила суть отношений между ним и Сатклифом? – поинтересовался Девил.
– Нет, но политические и дипломатические круги тут ни при чем, иначе я знал бы. Но у меня еще будет время спросить, – твердо сказал Майкл. – Габриэль, как по-твоему, если он не коллекционер, не могут тут быть замешаны деньги?
Габриэль поморщился.
– Хотелось бы ответить утвердительно, но полученные мной сведения говорят о другом. Брекенридж – наследник Брансуика, а Брансуик в финансовом отношении тверд как скала. И там, где речь идет о деньгах, Брекенридж показал себя истинным сыном своего отца. Мудрые вложения, хотя, на мой взгляд, и немного консервативные, а доходы значительно превышают расходы. Да, у него свои пороки, но это не карты, а женщины. И даже тут он осторожен. Не позволил ни одной гарпии вонзить в него свои когти, не говоря уже о том, чтобы пустить кровь.
– Из всего, что я слышал, – пробормотал Девил, – Брекенридж считается человеком, которому опасно переходить дорогу. Пока что нет причин считать его шантажистом, как, впрочем, и жертвой шантажиста.
– Вынужденной играть роль пешки в выкачивании денег из Сатклифа? – догадался Люцифер.
– Думаю, это весьма маловероятно, – кивнул Девил.
– Значит, мы имеем всего лишь аристократа, необъяснимым образом связанного с Сатклифом, которому последний оставил пусть и замаскированное, но, несомненно, большое состояние, – помолчав, подытожил Майкл, – И все же причина должна быть.
– Верно, – согласился Девил. – И хотя мы знаем, что португальцы пытаются раздобыть какие-то компрометирующие документы и, боясь огласки, могут покушаться на Кэро с целью заставить ее молчать, все же существует вероятность, что они не имеют к этому никакого отношения.
– Как и сокровища Камдена, – поддакнул Люцифер. – Нужно срочно узнать истинную природу отношений между Сат-клифом и Брекенриджем.
– Кэро. Нужно расспросить Кэро.
Майкл встал. Остальные последовали его примеру.
– Немедленно еду к ней.
Девил хлопнул его по плечу.
– Если узнаешь что-то особенно неприятное, немедленно сообщи.
Майкл кивнул.
Люцифер открыл дверь, и на пороге возникла Онория. Помедлила. Оглядела каждого из присутствующих.
– Добрый день, джентльмены, – надменно произнесла она. – И что тут происходит?
Майкл шагнул вперед. Онория остановилась, давая ему пройти. Девил, умело маневрируя, подтолкнул Габриэля и Люцифера в коридор – к свободе.
– Я как раз собирался сообщить тебе наши новости.
Майкл осторожно оглянулся, стараясь не отстать от спешивших к выходу Габриэля и Люцифера. Онория недоверчиво усмехалась:
– Да неужели?
Майкл счел за лучшее ретироваться. До ушей донеслось бархатистое мурлыканье.
– Иди сюда… и я все расскажу, дорогая.
Дальнейшее, слава Богу, осталось тайной, поскольку дверь кабинета громко захлопнулась.
Остановившись на крыльце, мужчины переглянулись.
– Интересно, сколько он ей расскажет? – начал Люцифер.
Габриэль покачал головой:
– Мне даже и гадать не хочется.
Майкл согласно кивнул и, усмехнувшись, помахал на прощание рукой.
По дороге домой он вспомнил о своей миссии, и улыбка сползла с лица.
– Брекенридж, – коротко бросил Майкл.
Он стоял перед Кэро, сидевшей в кресле с очередной тетрадью из дневников Камдена на коленях. В доме царила тишина. Солнечный свет, лившийся из окон, яркими пятнами лежал на полу.
Она недоуменно моргнула. В ее глазах он прочитал неприкрытое изумление. И в самом деле: он вошел, кивнул в знак приветствия, закрыл дверь и без обиняков назвал имя Брекенриджа.
Напряженные плечи Майкла чуть ослабли. Оглядевшись, он придвинул кресло и сел напротив.
В последний раз Кэро видела его, утомленного от удовлетворенной страстью, перед восходом солнца. Спокойно захлопнув дневник, она осведомилась:
– Так что насчет Тимоти?
То, что она продолжает называть его по имени, немного задело Майкла, но, не подавая виду, он мрачно уточнил:
– Ты сказала, что Брекенридж – старый и верный друг Камдена, однако их знакомство откосится к тому времени, когда Брекенридж был ребенком. Какова основа этих отношений?
Кэро подняла брови, но ничего не ответила. Выжидала. Майкл неохотно опустил щит. Она почти ощущала его решимость и последующую сознательную капитуляцию.
– Мы проверяли наследников Камдена.
Он изложил сведения, добытые Габриэлем и Люцифером, отчет Девила о передвижениях Фердинанда. И рассказал о собственной неудачной попытке узнать, за чем охотятся португальцы.
Она молча слушала, но когда он объяснил ход их рассуждений относительно того, что покушения могут каким-то образом быть связаны с коллекцией Камдена, покачала головой и тут же замерла.
Он увидел это. Помедлил. Вопросительно поднял бровь.
Кэро встретила его взгляд. Наклонила голову.
– Хотя я и не могу совершенно отказаться от мысли, что кто-то старается завладеть коллекцией Камдена, зато готова уверить тебя, что Брекенридж тут абсолютно ни при чем. Не претендует на коллекцию Камдена и ни в коем случае не желает мне зла.
– Ты… ты так ему доверяешь? – уныло пробормотал Майкл. Присмотревшись к нему, Кэро улыбнулась, взяла его руку и крепко сжала.
– Конечно, тебе нелегко понять и смириться с очевидным, но я действительно безраздельно ему доверяю.
Потянулись минуты. Майкл долго молча размышлял, прежде чем выдавить:
– И все-таки какова природа связи между Камденом и Бре-кенриджем?
– Связь была, есть и будет вечно. Боюсь, как бы мне ни хотелось успокоить тебя…
В глазах Кэро он прочитал, что она молчит не потому, что не верит ему или пытается что-то утаить. Просто вынуждена ответить так, а не иначе.
– Я не могу сказать тебе. Как ты уже понял, это тайна. Ни один человек, кроме меня и Тимоти, ее не знает. Но видишь ли, это тайна не моя. Не мне ее и открывать.
Кажется, Майкл смирился. Счел себя обязанным уважать чужие секреты. Клятву, которую она не могла нарушить. Даже ради него. И если он ее любит… поверит.
– Ладно, – кивнул он наконец. – Это не Брекенридж.
Сердце Кэро наполнилось счастьем. Она и не знала, что столь простые вещи могут доставить ей столько радости. Она улыбнулась.
Майкл откинулся на спинку кресла. Улыбнулся в ответ.
– Итак, с какого места начинать чтение?
Она не могла просто передумать и сказать, что станет его женой. Особенно после прошлой ночи.
Они сидели в салоне, перелистывали дневники, и хотя Кэро прилежно следовала описаниям светских собраний, все же ухитрялась одновременно думать совсем о другом.
С самого утра, проснувшись, истомленная и усталая на безобразно смятой постели, она размышляла, переоценивала, пересматривала… и неудивительно, учитывая тектонический сдвиг в их отношениях, который принесла эта ночь. Который создал Майкл. И весьма намеренно.
Она твердила себе, что он не собирался так пылко объясняться. Что не может питать к ней такие чувства.
Один взгляд на синяки, которыми были покрыты ее бедра, это неопровержимое свидетельство владевшего им, но захватившего и ее желания, и Кэро стало ясно, что все это время она обманывала себя. Пора понять, что Майкл не притворяется. Зта ночь показала, что между ними нет ничего ложного. Ничего фальшивого. Она вдруг свято поверила, что между ними существует эта могучая сила. И, вспоминая его клятвы, верила и им.
Он больше не счел нужным вспоминать их разговор. И кажется, не собирался убеждать ее. Вчера он сказал все, что думал. Все, что должен был. Все, что ей необходимо знать.
Она исподтишка наблюдала, как он переворачивает страницы. И восхищалась его силой, надежностью и верностью: настолько органичными чертами его характера, что окружающие почти их не замечали.
Но чего-то не хватало. Оба они оказались на неизвестной территории, где никогда раньше не бывали. Она еще не поняла – чего именно ждет, и все же инстинкт подсказывал – существует что-то еще. Отсутствовало нечто такое, что им необходимо найти и закрепить, если отношения, которых они желали и хотели, должны продолжаться и развиваться.
И все теперь зависит от нее. Позволив принимать собственные решения, Майкл дал ей возможность выбрать нужную дорогу. Более того, дал понять, как для него важно, чтобы их отношения были крепкими и имели надежную основу.
Поэтому она не позволит вскружить себе голову. Но схвататся за предоставленную им возможность.
Подождет и найдет разгадку, ибо Майкл дал ей силы выстоять против приливной волны.
Они спустились вниз отчитаться перед Магнусом и уже хотели идти переодеваться к обеду, когда в холл вошел Хаммер и, подняв голову, увидел их и окликнул:
– Миссис Сатклиф!
Они остановились на лестничной площадке. Хаммер величественной походкой поднялся к ним и с поклоном протянул серебряный поднос для почты.
– Какой-то парнишка доставил это с черного хода. Насколько я понял, ответа не требуется – он тут же исчез.
Кэро поблагодарила дворецкого, взяла записку, на которой красовалось ее имя, и развернула листок. Пробежала глазами и подняла повыше, чтобы Майкл тоже смог читать через ее плечо. Изучила записку еще раз, уже медленнее, и тихо выдохнула:
– Как по-твоему, это кто-то из португальского посольства? Майкл отметил четкий правильный почерк типичного клерка и оборот фраз – дипломатически официальный.
«Если миссис Сатклиф угодно узнать причину недавних странных событий, ее приглашают на встречу с автором сего послания, в дом на Халф-Мун-стрит, в восемь часов вечера. Вне зависимости оттого, прибудет ли миссис Сатклиф одна или в сопровождении мистера Анстрадера-Уэдерби, автор откроет ей правду. Однако если, кроме вышеуказанных лиц, появятся и другие, автор не рискнет показаться на людях».
Записка заканчивалась обычными уверениями в совершеннейшем почтении, но подписи, разумеется, не было.
Кэро опустила руку и взглянула на Майкла. Тот взял у нее записку, сложил и сунул в карман.
– Согласен. Весьма похоже на иностранного референта. Слиго, мажордом Девила, все это время под шумок распространял слухи о том, что нам нужна информация.
– И вот плоды его трудов. Мы ведь пойдем, верно? Один иностранный референт в моем доме – не слишком большая опасность.
Майкл бесстрастно показал наверх. Кэро немедленно послушалась. Он воспользовался передышкой, чтобы обдумать ответ.
Интуиция говорила одно. Опыт и здравая оценка Кэро ситуации – другое. Кроме того, сейчас уже почти семь. Если он предупредит кого-то из Кинстеров, вряд ли они успеют спрятаться в доме до семи.
И если неизвестный их заметит, вряд ли посмеет показаться. Дипломатические игры имели такие же строгие правила, как любые другие. Здесь жизненно важно выказать доверие.
Они поднялись наверх. Кэро остановилась и повернулась к нему. Прочтя в ее глазах вопрос, он коротко кивнул:
– Идем. Только ты и я.
Кэро оглядела свое тонкое дневное платье.
– Мне нужно переодеться. Майкл сверился с часами.
– А я пойду предупрежу Магнуса. Найдешь меня в библиотеке.
Без двадцати восемь кучер ландо высадил их перед домом на Халф-Мун-стрит. Майкл поднялся на крыльцо и оглядел улицу. Довольно длинная, она располагалась в модном квартале, так что даже сейчас, летом, перед домами стояли экипажи, а движение было довольно оживленным. Да и пешеходов было немало: как одиноких джентльменов, так и шикарно одетых парочек. Любой мог оказаться таинственным автором записки.
Кэро открыла дверь. Майкл шел следом, твердя себе о необходимости держать в узде свою потребность немедленно броситься на ее защиту. Врядли неизвестный представляет угрозу, только если это не какая-то ловушка.
Учитывая и такую возможность, он воспользовался несколькими минутами разговора с Магнусом, чтобы обрисовать план и привести его в действие. Слиго, когда-то ординарец, а теперь мажордом Девила, имел опыт, средства и способы, далеко превышавшие возможности простого слуги. Майкл, не задумываясь, послал за ним. Он прибудет около восьми и станет следить за домом. Даже если его заметят, все равно не посчитают, что этот тощий неприметный коротышка может играть столь важную роль.
А вот в доме…
Майкл сжал набалдашник трости: скрытое лезвие при случае могло послужить хорошо отточенной рапирой.
Кэро подошла к окну.
– Оставь гардины закрытыми, – велел он, – на улице совсем еще светло, и кто бы это ни был, врядли захочет, чтобы его видели.
Кэро молча кивнула и, направившись к буфету, зажгла два канделябра. Затеплившиеся огоньки бросали теплые отсветы на стены и пол. Оставив один канделябр на буфете, Кэро отнесла второй на камин.
– Ну вот. По крайней мере хоть не так темно.
Она ни за что не призналась бы, что при свете ей стало немного легче.
Майкл огляделся, снова пораженный ощущением пустоты, которая только и ждет чего-то светлого, чтобы стать настоящим домом. Он уже хотел что-то сказать, когда до них донесся пронзительно стонущий звук: скрип дерева о камень.
Глаза Кэро вспыхнули.
– Это снизу, – прошептала она, недоуменно пожав плечами.
Майкл, настороженно хмурясь, направился к холлу. Протиснулся через вращающуюся дверь в самом конце и уже хотел было приказать Кэро ждать в гостиной, но понял всю бесполезность такого шага. Спорить не было времени, и, кроме того, с ним она в большей безопасности.
Открывшийся за дверью коридор был узким и темным, но сравнительно коротким и заканчивался поворотом направо. Именно за поворотом слышалось подозрительное шарканье. Майкл бесшумно прокрался туда. Рука Кэро коснулась его плеча. Показав направо, она изобразила пальцами нечто вроде шагов: очевидно, там начиналась лестница. Майкл снова кивнул и собрался вытащить спрятанную в трости рапиру, но сообразил, что звук далеко разнесется и обнаженное оружие в тесном пространстве окажется скорее опасным, чем полезным.
Он остановился на углу. Да… кто-то определенно поднимается наверх.
Времени хватило только на то, чтобы толкнуть Кэро себе за спину.
Человек, стоявший у подножия лестницы, поднял глаза. Разглядеть его лицо в полумраке оказалось невозможно. Майкл мог с точностью сказать только, что он высок, широкоплеч, с каштановыми, слегка волнистыми волосами. Не Фердинанд. И ни один из знакомых Майкла.
Но тут неизвестный бросился наверх. Майкл с проклятиями ринулся навстречу. Мужчина не заметил его трости, и Майкл опустил ее на его плечо, в надежде предотвратить нападение и столкнуть его вниз. Мужчина действительно приостановился, но успел схватиться за трость. Они сцепились, – потеряли равновесие, покатились по лестнице и рухнули на каменные плиты, продолжая драться. В конце концов оба вскочили. Майкл размахнулся, однако неизвестный перехватил его руку. Пришлось ловко увернуться от направленного в челюсть кулака.
Он снова пошел в атаку. Последовал яростный поединок. Каждый пытался сбить соперника с ног. Откуда-то смутно доносились крики Кэро, но Майклу было не до нее.
Оба одновременно решили подставить друг другу подножку. Пошатнулись, но чудом сумели сохранить равновесие.
И тут на них обрушился поток ледяной воды.
Промокшие насквозь враги расцепили руки, беспорядочно смахивая воду с глаз и отплевываясь.
– Прекратите! Посмейте только тронуть друг друга пальцем!
Оба словно пораженные громом уставились на Кэро. Держа пустой кувшин из комнаты миссис Симмс, она окинула их уничтожающим взглядом.
– Позвольте представить: Майкл Анстрадер-Уздерби Тимоти, виконт Брекенридж.
Мужчины молчали.
– Ради всего святого! – раздраженно прошипела она. – Пожмите друг другу руки. Немедленно!
Помявшись, Майкл неохотно протянул руку. Тимоти также неохотно пожал ее. И тут же отпустил.
– И что вы здесь делаете? – мягко, но с нескрываемой угрозой поинтересовался Майкл, холодно взирая на виконта.
Тимоти пожал плечами:
– Я получил записку. Там говорилось, что Кэро в опасности и, если я желаю знать больше, должен прийти на встречу с автором в восемь вечера.
Майкл недоверчиво усмехнулся.
Повинуясь интуиции, Тимоти перевел глаза с Кэро на Майкла и настороженно прищурился:
– Что вы затеяли? В чем дело?!
Его тон мгновенно успокоил подозрения Майкла, поскольку звенел раздражающей, типично мужской снисходительностью. Кэро надменно вздернула подбородок.
– Я тоже получила записку. Примерно того же содержания. Мы тоже приехали на встречу с автором.
Она всмотрелась в кухонные часы, которые миссис Спммс старательно заводила.
– Без десяти восемь, а мы здесь спорим!
– Главное, что мы встретились.
Тимоти, нагнув голозу, провел рукой по мокрым волосам. Майкл, стряхнув воду с плеч, не отводил от него взгляда.
– Как вы вошли?
– У меня есть ключ, разумеется, – с язвительной усмешкой ответил Тимоти.
– Прекратите! – строго велела Кэро. Виконт попытался принять невинный вид и, как всегда, безуспешно. Переведя взгляд на каменное лицо Майкла, она пояснила: – На это есть совершенно разумная и веская причина.
Майкл прикусил язык. Этот пресловутый донжуан, распутник, пользующийся самой дурной репутацией, имеет ключ от дома его будущей жены, а та уверяет, что на это есть вполне приемлемое объяснение. Он едва удержался, чтобы не фыркнуть, и преувеличенно вежливым жестом велел Брекенриджу идти вперед.
Брекснридж, весело блестя глазами, повиновался. Майкл зашагал следом.
Кэро исчезла, но едва мужчины свернули в коридор, появилась из комнаты экономки, уже без кувшина, закрыла за собой дверь и повела их в холл.
– Надеюсь, наш автор не стучал в дверь, пока вы тут дрались! Не помню, сохранился ли молоток на двери.
Тимоти покачал головой.
– Я тоже не помню. Давно здесь не был.
Майкл едва не задохнулся от ревности.
Они вошли в гостиную. Кэро направилась к камину. Майкл подметил, что Тимоти то и дело поглядывает на них.
Они остановились на кромке изысканного ковра. Мужчины по-прежнему были готовы наброситься друг на друга.
– Похоже, вы ему не сказали? – вдруг выпалил Тимоти. Та подняла брови и раздраженно хмыкнула:
– Естественно! Это ваш секрет. Только вы можете его открыть, если пожелаете.
Настала очередь Майкла удивляться. Их перепалка больше напоминала его ссоры с Онорией, чем воркование любовников.
Брекснридж, усмехаясь, покачал головой и, забыв о модном тягучем выговоре, спокойно объяснил:
– Поскольку Кэро, очевидно, хочет, чтобы вы узнали причину, и мое присутствие действительно трудно объяснить… Камден Сатклиф – мой родитель. – И, широко улыбаясь, обернулся к Кэро: – Что делает Кэро моей… не уверен, кем точно. Падчерицей? Мачехой?
– Да кем угодно, – твердо заключила Кэро. – Это объясняет ваши отношения с Камденом, ключи от дома и оставленный в наследство письменный прибор.
Брекснридж с уважением покачал головой:
– Вы и до этого докопались? Майкл не желал быть втянутым в спор.
– Мы так и не нашли свидетельств какой бы то ни было связи между… – начал он и осекся, неожиданно полностью осознав сказанное.
Виконт улыбнулся:
– Действительно, доказательств нет. Это старая и тщательно скрываемая обеими сторонами история. Моя матушка, упокой Господи ее душу, была совершенно довольна мужем, но в Камдене нашла то, что пышно именовала любовью всей своей жизни. Правда, крайне недолговечной любовью, но… – Он снова пожал плечами. – Моя мать была большим прагматиком. Камден был женат. Их роман случился во время ее короткого визита в Лиссабон. Потом мама вернулась в Англию и родила отцу, под которым я подразумеваю Брансуика, его единственного сына. Меня.
Пройдя мимо Майкла, он шагнул к буфету, где стояли графины, и показал на бокалы. Майкл покачал головой. Брекен-ридж налил себе бренди.
– Помимо обычных соображений, следовало учитывать еще тот факт, что, не будь меня, титулы и поместье Брансуика перешли бы короне, не порадовав никого, кроме королевского казначея.
Виконт поднес бокал к губам.
– Правда, мой отец – строгий приверженец этикета и старых обычаев. Узнай он правду, наверняка был бы вынужден лишить меня наследства, пожертвовав всем, в том числе мной и собой. Впрочем, решение принимал не я, а матушка. Она же уведомила Камдена о моем рождении. И поскольку у него не было других детей, он попросил время от времени извещать его о моей жизни. И прилежно следил за мной, хотя, разумеется, на расстоянии.
Когда мне исполнилось шестнадцать, матушка повезла меня в Португалию. Там мы тайно встретились с Камденом Сатклифом, известным дипломатом, который и рассказал мне правду. Конечно, я никогда не считал его отцом. Для меня отцом был, будет и останется Брансуик. Но теперь я понял многое из того, чего не понимал раньше. И хотя Камден знал о моей сыновней преданности Брансуику, нужно отдать ему должное, никогда не пытался это оспаривать. Зато всегда старался помочь и был искренне заинтересован в моем благополучии. У меня не было склонности ни к политике, ни к дипломатии. Я намеревался и намереваюсь идти по стопам отца и продолжать то, над чем работали он и его предки. Камден же, был блестящим дипломатом.
Брекенридж рассеянно уставился вдаль.
– До кончины Камдена я часто ездил в Лиссабон. Старался получше узнать Камдена. А он, в свою очередь, многому меня научил.
Он осушил бокал и взглянул на Майкла.
– Познать самого себя дано не каждому.
В наступившей тишине часы пробили восемь раз.
Звон эхом пронесся по комнате.
Все насторожились.
Кэро, заметив, что дверь гостиной медленно закрывается, встрепенулась.
Мужчины обернулись.
Из тени выступила Мюриел Хеддеруик. До этих пор она пряталась за полузакрытой дверью.
Кэро ахнула, не зная, что и думать. Мюриел с улыбкой двинулась вперед. Остановившись посреди комнаты, она подняла руку.
Руку, которой сжимала один из дуэльных пистолетов Камдена, дуло которого было направлено на Кэро.
– Наконец!
Всего одно слово… но сколько ненависти прозвучало в нем. Ненависти такой острой, что у остальных не нашлось слов.
Удовлетворенно блестя темными глазами, Мюриел продолжала их разглядывать.
– Наконец-то, – повторила она, – два человека, которых я ненавижу больше всего на свете, здесь и полностью в моей власти.
– Почему вы меня ненавидите? – спросил Майкл, незаметно подвигаясь ближе к Кэро.
– Не вас, – презрительно усмехнулась Мюриел. – Их! – Она ухитрилась подбородком показать на Кэро и Брекенриджа. Пистолет не дрогнул. – Это двое отняли то, что по праву принадлежало мне!
В голосе звенел евангельский фанатизм. Майкл глянул на Брекенриджа. Поймал его столь же недоуменный взгляд.
– Мюриел… – начала Кэро, выступая вперед.
– Нет! – завопила та, обдав Кэро злобой.
Брекенридж воспользовался моментом, чтобы отойти подальше. Майкл примерно знал, что тот собирается предпринять, и, хотя план ему не слишком нравился, ничего лучшего все равно не было.
– Только не говори, что я чего-то не понимаю, и не пытайся объяснить, – злобно бросила Мюриел.
– Но мы почти не знакомы, – вмешался Брекенридж. —
Чем я мог вас обидеть?
Мюриел хищно ощерила зубы.
– Ты был его любимым мальчиком! – прошипела она. – Тебя он любил! С тобой разговаривал. И признал своим!
– Камден? – удивился виконт. – Но при чем тут он?
– Уже ни при чем. Он не сможет загладить свою вину! Но Камден был и моим отцом! И я получу свою долю.
Майкл мельком глянул на потрясенную Кэро.
– Мюриел… – снова начала она.
– Не смей! – рявкнула Мюриел. – Воображаешь, что я все придумала? Что твой дорогой Камден не спал с собственной невесткой? Ха! Смотри…
Ее губы пренебрежительно скривились.
– Смотри на него! Он знает, что это правда. Кэро повернулась к Тимоти. Тот сухо кивнул:
– Да… я нашел нечто подобное в письмах жены Джорджа к Камдену.
– Именно! – торжествующе воскликнула Мюриел. – Мама написала Камдену о моем рождении. Она никогда не любила мужа. И обожала деверя. Пришлось подарить Джорджу двух сыновей, прежде чем Камден вернулся домой, хоронить первую жену. Она мечтала… но что толку говорить об этом. Когда Камден женился на Элен и вернулся в Лиссабон? А я… я родилась в Сатклиф-Холле, Я! Я первенец Камдена, но он и думать обо мне забыл! Никогда не говорил со мной как с собственным ребенком! Всегда обращался только как с дочерью Джорджа! Но я… я знала!
Ее глаза блеснули нездоровым блеском.
– А как вы узнали обо мне? – вежливо осведомился Тимоти, вроде бы ничуть не встревожившись.
Кэро смотрела на по-прежнему нацеленный ей в сердце пистолет. Один из пары. Оставалось надеяться, что Тимоти и Майкл поймут. Мюриел была прекрасным стрелком и человеком, который ничего не упускает из виду. Она заманила сюда всех троих и вряд ли ограничится одним пистолетом. Кроме того, она все время прячет другую руку.
– Ты пришел выразить соболезнования после смерти Элен. Я увидела тебя и Камдена, гуляющих в саду. Вы не были очень уж похожи… разве что в профиль. И тогда я все поняла! – прорычала Мюриел. – Если Камден не пощадил собственной невестки, что говорить об остальных? Но тогда мне было все равно, потому что я наконец поверила, что теперь, потеряв Элен, Камден в своем преклонном возрасте откроет объятия собственной дочери! Я даже была согласна вечно именоваться его племянницей, хотя столько лет мечтала о положении хозяйки его дома! Столько лет готовилась к этой роли!
Она медленно перевела взгляд на Кэро, и черты лица исказила такая убийственная злоба, что мужчины оцепенели, борясь с порывом немедленно закрыть Кэро своими телами.
– Вместо этого, – выдавила Мюриел, – ты, ты привлекла его внимание. Он побежал за тобой, как верный пес! За девчонкой, намного моложе собственной дочери! Неопытной дурочкой! Он не стал говорить… отказался говорить со мной! Женился на тебе, и это ты заняла мое место!
Каждое слово было пропитано бешенством. Мюриел трясло, но дуло пистолета не отклонялось ни на дюйм.
– Годы! Целых десять лет мне пришлось выслушивать дифирамбы в твой адрес! И не только от Камдена, но от всех окружающих! Даже сейчас, стоило тебе внезапно появиться, и все члены «Ледиз ассошиэйшн» падают к твоим ногам! И трещат с утра до вечера о твоих великолепных идеях. О том, как ты умна, красива и талантлива! И мгновенно забывают обо мне, хотя вся тяжелая работа падает на мои плечи! Это я все делаю как надо но ты всегда крадешь мою славу!
Она уже визжала, Кэро была так ошеломлена, что с трудом воспринимала ненависть, от которой становилось тяжело дышать.
– Возвращаясь с собрания в Форднеме, я вдруг поняла, что с меня достаточно. И что давно нужно было от тебя избавиться. Днем раньше я отобрала у Джимми Биггса его пращу и запас камней. Они как раз лежали у моих ног в кабриолете. Я и не вспомнила о них, пока ты не свернула на дорогу в Мэнор. Что за прекрасная возможность мне представилась!
Взгляд Мюриел переместился на Майкла.
– Но вы… вам понадобилось ее спасти! Тогда это не имело особого значения: были способы получше. Я наняла двух матросов похитить ее и убить, но вы опять вмешались! Задержали ее, и они напали на ни в чем не повинную мисс Трайс! После этого я уже не могла никому довериться. И сама прикончила бы ее на празднике. И снова вы оттащили ее… вовремя, ничего не скажешь, – захлебывалась ядом Мюриел.
Майкл с каменным лицом смотрел ей в глаза, краем глаза следя за Брекенриджем.
– Тогда мне пришлось подпилить перила. И она наверняка утонула бы, но верный рыцарь в который раз пришел на помощь! Вы… вы, вечно вы! Досадная помеха, постоянно возникающая у меня на пути!
Кстати, Кэро, почему ты не пришла на собрание, когда тебя приглашали? Конечно, там тебя встретил бы не организационный комитет, а нанятые мной люди, но мы тебя так и не дождались. Жаль-жаль…
Как ни странно, Мюриел вроде бы стала успокаиваться. На губах появилось некое подобие улыбки.
– Но я тебя прощаю! – величественно объявила она. – Из-за твоего отсутствия пришлось прийти сюда и оглядеться. Я сияла слепки с ключей много лет назад, но никогда ими не пользовалась. И как только увидела этот дом, решила, что он должен быть моим. Я заслужила это… заслужила его любовь, но он отдал дом тебе. Теперь я хочу его получить.
Брекенридж сделал еще один крошечный шажок. Мюриел заметила. Поняла его намерения.
Майкл увидел, как она моргнула. Сейчас выстрелит… а ведь Мюриел стреляет без промаха.
Он точно знал, что через секунду Брекенридж будет мертв. Брекенридж, который был Кэро как брат, без всякой на то вины стал объектом ненависти Мюриел. А ведь его смерть ничего не изменит. Мюриел наверняка держит наготове второй заряженный пистолет.
Майкл, не раздумывая, не понимая, что уже принял решение, бросился на Брекенриджа и свалил на пол как раз в тот момент, когда прогремел выстрел.
Кэро пронзительно вскрикнула.
Майкл отметил, что Брекенридж дернулся, очевидно, был ранен, и ударился головой о тяжелую железную ножку-лапу элегантного кресла. Из глаз посыпались искры. Острая боль омыла его тошнотной волной.
Майкл отважно боролся с забытьём, мрачно сознавая, что это в его планы не входило. Он не должен был оставлять Кэро наедине с Мюриел и вторым пистолетом…
Кэро порывисто бросилась на колени рядом с ним. Ее пальцы коснулись его лица, проникли под галстук, нащупывая пульс. Затем она стала развязывать галстук.
Сквозь холодный туман он услышал ее крик:
– Мюриел, ради Бога, помоги мне! Он исходит кровью. На какой-то момент ему показалось, что речь идет о нем.
Но Кэро имела в виду Брекенриджа. Очевидно, Кэро пыталась зажать рану, но не могла. Боль терзала Майкла. Забытье подкрадывалось все ближе, унося остатки воли.
– Прекрати, – ледяным тоном приказала Мюриел. – Немедленно встань. Я не шучу.
Кэро оцепенела. Замерла.
– Тебе нет смысла убивать Майкла, – тихо заметила она.
– Это верно. Но я убью его, если не сделаешь, как велено.
– Что тебе нужно? – спросила Кэро, помедлив.
– Я уже сказала, что хочу этот дом. Так что придется тебе написать новое завещание. Оно уже составлено и лежит у поверенного в его конторе. На Хорсферри-роуд, тридцать один. Мистер Аткинс. И не трудись просить его о помощи. Он не согласится. Как только ты поставишь подпись, он и его клерк заверят ее и лишь потом дадут тебе особый знак в подтверждение того, что все было сделано как надо. Если хочешь, чтобы Майкл остался жить, принеси этот знак сюда… до половины десятого.
Майкл хотел увериться, что Кэро поняла: Мюриел никогда не оставит его в живых, – но черная волна упорно тащила его на дно.
Мюриел подумала и об этом.
– Можешь не беспокоиться, что я убью Майкла, если сделаешь, как я сказала. Я желаю получить только то, что принадлежит мне по праву. И когда все будет сказано и сделано и ты умрешь, он больше не будет представлять для меня угрозы. Пусть похоронит тебя и Брекенриджа и отпустит меня с миром, потому что, если не сделает этого, нанесет страшный удар многим людям: Брансуику, его семье, Джорджу, моим братьям и их семьям. Если Майкл обличит меня, количество жертв наследства Камдена только возрастёт.
Искорка воспоминания блеснула в мозгу. У них есть шанс… пусть и крошечный… но он мог лишь надеяться и всем сердцем желать, чтобы Кэро поступила как нужно.
Она коснулась его щеки. Он понял, что Кэро сейчас уйдет.
И тут черная волна наконец прорвала его оборону, нахлынула и утащила в пустоту.




Предыдущая страницаСледующая страница

Ваши комментарии
к роману Идеальная невеста - Лоуренс Стефани



Мне не понравился роман!Слишком скучный!
Идеальная невеста - Лоуренс Стефаниsveta
12.04.2013, 16.54





А мне понравился!Все жизненные ситуации: злоба, зависть, жадность и также чувства долга, преданности,заботы и зарождающиеся нежные чувства, взаимная любовь.Я рада за них.А ведь в жизни бывает очень много лихо закрученных сюжетов.И такую дружную семью,уверена, хотел бы иметь каждый!!!
Идеальная невеста - Лоуренс СтефаниТальяна
6.07.2013, 20.31





Сначала скучновато, а дальше все интереснее и интереснее
Идеальная невеста - Лоуренс Стефанилюбовь
12.09.2013, 22.18





Роман интересный. Особенно хороши любовные сцены.
Идеальная невеста - Лоуренс СтефаниКэт
13.03.2014, 22.07








Ваше имя


Комментарий


Введите сумму чисел с картинки


Разделы библиотеки

Разделы романа

Rambler's Top100